Las instalaciones de Boeing en Everett son el edificio más grande de la Tierra

 

A mediados de los años 60, el gigante aeroespacial Boeing se preparaba para construir el Boeing 747, el primer jumbo jet, que era dos veces y media más grande que los mayores aviones de pasajeros existentes. El 747 revolucionaría el transporte aéreo al hacer posible volar más personas y carga a un costo más bajo que nunca antes.

Pero antes de que el 747 pudiera despegar, Boeing y su entonces presidente y presidente de la junta directiva, William M. Allen, necesitaban construir una instalación lo suficientemente grande para acomodar la construcción del enorme avión.

Boeing consideró la posibilidad de construir una nueva planta en California, pero el ingeniero jefe del 747, Joe Sutter, supuestamente se opuso a poner la instalación tan lejos de la sede de Boeing en Seattle, porque todo ese tiempo de viaje podría ralentizar el proyecto, según este relato de 2016 del Everett, Washington Herald. En su lugar, la compañía acabó recogiendo el sitio de un antiguo aeropuerto militar en Everett, a 22 millas (35 kilómetros) al norte de Seattle. Era una zona remota, llena de bosques que eran el hogar de osos que ocasionalmente tenían que ser espantados.

Trabajando a una velocidad vertiginosa, en poco más de un año, los trabajadores de la construcción construyeron lo que fue – y sigue siendo – la fábrica más grande del mundo. Un ramal ferroviario tuvo que ser construido en el lugar para transportar materiales de construcción y escombros. Todo esto costó más de mil millones de dólares, más de lo que valía Boeing en ese momento, según este artículo de la revista Airways de octubre de 2013.

«Fue una tremenda hazaña de recursos humanos, industria y tenacidad», explica en una entrevista el periodista de negocios Russ Banham, autor del libro de 2015 «Higher: 100 Years of Boeing».

Más de medio siglo después de su finalización en 1967, la fábrica de Boeing en Everett sigue produciendo aviones e inspirando asombro a las hordas de visitantes que la han convertido en una importante atracción turística de Washington.

Disneylandia podría caber dentro

¿Qué tan grande es la planta? Cubre 39,8 hectáreas y su interior mide 13,3 millones de metros cúbicos. En perspectiva, todo el parque temático de Disneyland podría caber dentro con espacio de sobra. Es tan masivo que cuando se construyó inicialmente, la acumulación de aire caliente y humedad en su interior provocó que se formaran nubes justo debajo del techo, hasta que se instaló un equipo para mantener el aire circulando.

Hay seis puertas en el lado sur de la fábrica. Las cuatro del oeste tienen 24,9 metros de altura y 91,44 metros de ancho. Las dos del este miden 2,49 metros de alto y 106,7 metros de ancho.

«Pueden abrirse con sólo pulsar un botón y tardan unos cinco minutos en abrirse completamente», dijo David Reese, gerente de relaciones con los visitantes de Boeing, por correo electrónico.

(Para más detalles, Reese recomendó esta entrada en el blog de J. VanDomelen, experto en sistemas de información y entusiasta aeroespacial, que recorrió la fábrica hace unos años).

Según Reese, el techo está a 27,4 metros por encima del suelo de la fábrica – lo suficientemente alto para que quepa un edificio de oficinas de ocho pisos en su interior. Tiene aproximadamente un millón de luces en el techo.

En el interior, la planta tiene 26 grúas aéreas que corren sobre 62,7 kilómetros de vías de techo, que levantan y mueven grandes piezas y secciones de aviones a medida que se construyen. (Los aviones se ensamblan en una línea de producción que se mueve alrededor de una pulgada y media (3,8 centímetros) por minuto, como detalla este artículo de CNN de agosto de 2018).

Bajo el suelo, hay un elaborado sistema de túneles de 3,7 kilómetros, que contienen los servicios de agua, alcantarillado y electricidad, y que también permiten a los trabajadores moverse por las instalaciones sin obstaculizar la producción de los aviones, según Reese. Utilizan 1.300 bicicletas y triciclos para cubrir las distancias más rápidamente.

En el interior, la planta de Everett es el equivalente a una pequeña ciudad, con 36.000 trabajadores en el lugar cada día, según una hoja informativa proporcionada por Boeing. Tiene su propio departamento de bomberos, bancos, guarderías, una clínica médica totalmente equipada y una planta de tratamiento de agua.

Una cosa que la fábrica de Everett no tiene, sin embargo, es aire acondicionado. Si empieza a hacer demasiado calor dentro, los trabajadores abren las puertas de la fábrica y usan ventiladores para llevar aire al interior para enfriar la instalación. Por el contrario, si hace demasiado frío, encienden más luces para calentar el aire interior. (El clima relativamente templado de Seattle permite que estas medidas funcionen bien).

El edificio original fue ampliado en 1978 para acomodar la producción del Boeing 767, y luego otra vez en 1992 para el programa del Boeing 777. Recientemente, se han añadido edificios adicionales al sitio de la fábrica para manejar el ensamblaje robótico del fuselaje del 777 y la fabricación del ala compuesta del 777X, según Reese.

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