Futuro de Airbus A380 en duda por cambio de planes de Emirates

Un año después de que Airbus SE ganara lo que parecía ser una orden de salvamento para su avión de dos pisos A380, el futuro del programa insignia está de nuevo en juego.

Gulf carrier Emirates puede convertir algunos o todos sus más recientes 20 pedidos de superjumbo en A350 más pequeños, según la gente familiarizada con el asunto. El A330neo, otro cuerpo ancho, también está en la mezcla, dijo una de las personas. Cualquier cambio reduciría la cartera de pedidos de sus aviones de pasajeros más grandes, lo que llevaría al fabricante a acabar con un avión que ha tenido un interés limitado por parte de otras aerolíneas, sólo 11 años después de que entrara en servicio comercial.

Airbus mantendría el superjumbo en marcha hasta que se cumplieran otras órdenes pendientes para el modelo, sobre todo de un acuerdo anterior de los Emiratos, según la gente, que pidió que no se le diera nombre ya que las conversaciones son privadas. Pero la mudanza significaría en última instancia encofrar una línea de producción por la que el fabricante ha luchado para retenerla en anticipación de una reactivación de la demanda.

Pilar inestable

Emirates representa el 61% de los pedidos pendientes del A380

Airbus, con sede en Toulouse, Francia, parecía haber asegurado el futuro del A380 cuando en enero pasado acordó vender hasta 36 aviones a Emiratos Árabes Unidos. Desde entonces, sin embargo, ha tenido dificultades para encontrar un fabricante de motores dispuesto a satisfacer las demandas de precio y rendimiento del transportista. Una alianza de General Electric Co. y Pratt & Whitney mostró poco entusiasmo, mientras que el proveedor actual, Rolls-Royce Holdings Plc, no ha logrado acordar los términos después de meses de negociaciones.

El precio también ha sido un problema para otros transportistas. Willie Walsh, director ejecutivo de IAG SA, empresa matriz de British Airways, dijo el viernes en un evento en Londres que consideraría la posibilidad de comprar más A380, pero sólo en mejores condiciones de las que Airbus ha ofrecido.

Airbus dijo en una declaración bursátil tras el cierre de los mercados el jueves que está en conversaciones con Emirates en relación con el contrato del A380, que incluye 16 opciones. Las acciones del fabricante cotizaron un 1,5 por ciento más a partir de las 11:27 de la mañana del viernes en París.

Emirates, que está muy cerca, dijo que las conversaciones estaban en curso, mientras que Rolls-Royce, con sede en Londres, se negó a hacer comentarios. Las acciones del fabricante de turbinas aumentaron un 1,8 por ciento.

El analista de aviación de Jefferies International, Sandy Morris, calificó los comentarios de Airbus de «insípidos, pero ominosos», y añadió: «Si una parte significativa del pedido de los Emiratos se cancela, creemos que el programa A380 debe terminar.»

El traslado planeado de la aerolínea del aeropuerto internacional de Dubai, con capacidad limitada, al nuevo centro de operaciones del Dubai World Central alrededor de 2024, podría estar tiñendo de color su pensamiento sobre la necesidad de tener el avión de pasajeros más grande, dijo Morris.

Airbus ya está reduciendo la producción de A380 a ocho aviones este año, descendiendo a seis al año a partir de 2020. Incluso ese plan dependía de asegurar el último acuerdo con Emirates, facturado como un programa de ahorro cuando fue revelado por el entonces jefe de ventas del fabricante, John Leahy.

Desguazar el superjumbo acabaría con las pérdidas en cada avión en el nivel de producción más bajo y liberaría a las fábricas para aumentar la producción de modelos más pequeños, pero también podría exponer a Airbus a un flujo de caja de 1.150 millones de euros (1.000 millones de dólares) procedentes de la financiación estatal que podría tener que ser reembolsado, según Morris.

El A380 tenía una cartera pendiente de 87 aviones a finales de 2018, dijo el analista, de los cuales sólo los 53 pedidos por Emiratos Árabes Unidos y tres por la japonesa ANA Holdings Inc. podían considerarse como «robustos», dijo. Algunos se han sentado en los libros durante años.

Cabezotas

Rolls y Emirates han estado en desacuerdo con los detalles del acuerdo sobre motores, y los A380 del pedido anterior se han convertido en una moneda de cambio, ya que la aerolínea con sede en Dubai se negó inicialmente a aceptar la entrega de algunos aviones.

El acuerdo ahora bajo revisión se retrasó en medio de disputas sobre el contrato de motores, con Emirates cancelando un anuncio en el Salón Aeronáutico de Dubai 2017. La venta se reanudó tres meses más tarde, después de que las dos partes llegaran a un acuerdo que dejó los términos finales indecisos.

A pesar de que otros transportistas han perdido interés en el A380, Emirates se ha mostrado reticente a renunciar a un avión central en su estrategia de aprovechar la ubicación de Dubai en una encrucijada global natural para convertirse en el mayor transportista de larga distancia del mundo. El presidente Tim Clark ha sido uno de los patrocinadores más vocales del jet, que la compañía carga con hasta 615 pasajeros para viajes de trotamundos.

Un cambio al A350 revisaría una orden de 2007 que Emirates canceló en 2014, diciendo que no estaba convencido de que el avión cumpliera sus requisitos. La aerolínea de propiedad estatal había acordado comprar 50 A350-900 y 20 A100 más grandes para su entrega a partir de este año, por un valor de 16.000 millones de dólares en ese momento.

Si se añade el avión más pequeño, que cuenta con alas de material compuesto y dos motores, lo que lo hace más eficiente en el consumo de combustible que el A380 de cuatro turbinas, se obtendría una gama de tres modelos de Emirates. Además de ser el operador de superjumbo No. 1, el operador también tiene la mayor flota de Boeing Co. 777s y es el principal cliente del modelo 777X actualizado.

El A330neo es una versión con nuevo motor de un avión más pequeño y antiguo que el A350. Airbus ha tenido problemas para conseguir pedidos para la nueva versión, y los problemas con los motores de Rolls-Royce también han ralentizado la producción. El fabricante de aviones planea ofrecer una versión modificada del avión para tratar de ahogar la demanda de un avión de mediano alcance, apodado el 797, de Boeing.

By Benjamin D Katz and Layan Odeh – Bloomberg