Cómo el Constellation se convirtió en la Estrella de los Cielos

 

En 1939, los altos mandos de la Lockheed Corporation -el presidente Robert Gross, el ingeniero jefe Hall Hibbard y la ingeniera jefe de investigación Kelly Johnson- programaron una reunión clave con una personalidad, un hombre con mucho dinero que recientemente había mostrado interés en comprar no sólo uno o un puñado de aviones nuevos, sino una flota de ellos.

La petición del cliente había sido ambiciosa. Esperaba contratar a Lockheed para diseñar un avión revolucionario capaz de transportar cómodamente a 20 pasajeros y 6.000 libras (2721,554 Kg) de carga a través de los Estados Unidos, ofreciendo el primer servicio directo de costa a costa de la aviación comercial.

Pero el equipo de Lockheed había venido a expresar ambiciones aún más grandes. Querían construir el primer gran transporte de la compañía, uno que «llevara a más gente más lejos y más rápido que nunca, y lo suficientemente económico como para ampliar la aceptación de volar como una alternativa al tren, el barco y el automóvil», dijo Johnson.

En los años venideros, el avión se llamaría Constellation-Connie y sería pilotado por aerolíneas de todo el mundo, así como por el ejército de Estados Unidos durante las tres décadas siguientes. Eventualmente, sería recordado como un símbolo perdurable, el epítome de la gracia en los aviones propulsados por hélices. Pero en ese momento, en 1939, en Los Ángeles, la Lockheed Corporation se centró en ganarse a un cliente y a un solo cliente. Su nombre era Howard Hughes.

El Arma Secreta

Habiendo comprado una participación mayoritaria en las aerolíneas TWA a principios de ese año, Hughes vio a la Constelación como su arma secreta para robarle cuota de mercado a sus competidores. Trató el proyecto con todos los subterfugios que requieren las armas secretas. No sólo exigió el secreto total, sino que también especificó que Lockheed no podía vender la aeronave a ninguna otra aerolínea transcontinental hasta que TWA hubiera recibido 35 de ellas.

Hughes esbozó las especificaciones iniciales de rendimiento, pero fue Lockheed quien diseñó el elegante, distintivo y ahora icónico avión. Fue un punto de inflexión crítico para Lockheed. Como dijo Hibbard: «Hasta entonces éramos una especie de’chicos de poca monta’, pero cuando llegamos a la Constelación teníamos que ser’chicos grandes’… Teníamos que tener razón y teníamos que ser buenos».

Ser bueno significaba introducir nuevas características nunca antes vistas en los aviones de pasajeros. La Constelación ofrecería los primeros controles de potencia impulsados hidráulicamente, el equivalente de la dirección asistida de la aviación. Sería más rápido que la mayoría de los cazas de la Segunda Guerra Mundial a 350 millas por hora. Y, gracias a la galardonada tecnología pionera de Lockheed unos años antes, contaría con una cabina presurizada para 44 pasajeros que permitiría que el avión volara más rápido y por encima del 90 por ciento de las perturbaciones meteorológicas, lo que los habituales de la Constelación llamarían «navegación suave».

Un rompedor de récords

De hecho, el diseño de Lockheed era tan bueno que el ejército estadounidense, listo para la guerra, vio su potencial como transporte de tropas y suministros en Europa y se hizo cargo de la producción en 1942.

La primera prueba oficial de vuelo para una Constelación, revestida de pintura verde oliva y con la nueva denominación C-69, se realizó a principios del año siguiente. Era un avión igualmente hermoso tanto en forma como en función. El primer vuelo fue tan bien que se realizaron cinco vuelos más el primer día. Hughes dio a conocer la Constelación de la mejor manera posible: rompiendo un récord de velocidad transcontinental en un vuelo de Burbank a Washington, D.C., en abril de 1944. El Connie promedió 331 mph, volando sin parar en seis horas, 57 minutos y 51 segundos en este vuelo. Después de establecer el récord, el avión fue devuelto al ejército y durante las pruebas de servicio en Wright Field, Ohio, Orville Wright, que había hecho el primer vuelo a motor, hizo su último vuelo, sirviendo como copiloto en una prueba.

Cómo sobrepasar los límites

Cuando terminó la guerra, TWA compró todos los C-69 que pudo al gobierno; se hicieron conversiones y la Constelación entró en servicio comercial en febrero de 1946.

Como la Connie fue diseñada para cambiar el aspecto de los vuelos comerciales -fue tan experimental, en cierto modo, como los primeros aviones comerciales de finales de los años 20-, hubo problemas durante su infancia. Lockheed estaba flexionando los límites de la tecnología de los motores de pistón, y el complejo diseño del motor requería mantenimiento, y a veces piezas de repuesto, a un ritmo que se consideraría inaceptable con la próxima introducción de los aviones de reacción.

Para 1951, el muy querido modelo 1049 Super Constellation fue presentado, con refinamientos inéditos, tales como aire acondicionado, asientos reclinables y lavabos adicionales. Era un avión adelantado a su tiempo, al menos el doble de eficiente en cuanto al consumo de combustible que los primeros jets de la industria y tan eficiente como muchos de los aviones modernos de hoy en día.

El regreso a la guerra

Aunque sólo se construyeron 13 Constelaciones durante la Segunda Guerra Mundial, a Lockheed se le pediría, en cambio, que se concentrara en el P-38, el Ejército, la Fuerza Aérea y la Armada habían reconocido la versatilidad del avión. Para 1948, la Marina estaba pidiendo órdenes para que los Connies actuaran como aviones de patrulla de largo alcance, apodados Po-Boys, de la designación PO-1 que se usaba entonces. Con el tiempo, las Constelaciones se utilizarán para todo, desde misiones de rescate y transporte de personalidades hasta misiones de alerta aérea y cartografía del campo magnético de la Tierra.

Su área de distinción, sin embargo, era claramente el mando y control aerotransportado y la alerta temprana. Durante la guerra de Vietnam, los connies volaron en órbita elíptica cerca del territorio enemigo para recoger y transmitir información sobre la actividad aérea. Las constelaciones también fueron los primeros aviones en llevar radomos giratorios, cúpulas en forma de platillo utilizadas para proteger las antenas de radar, una tecnología que todavía se utiliza con los modernos aviones que controlan los cielos de Oriente Medio y con el Servicio de Aduanas y Protección de Fronteras de los Estados Unidos (US Customs and Border Protection P-3s) que llevan a cabo misiones de interceptación de drogas en el Caribe en la actualidad.

El presidente Eisenhower era un gran fanático de la Connie, y su avión presidencial personal, el único VC-121E construido, fue el primero en llevar el ahora reconocido apodo «Air Force One» cuando el presidente estaba a bordo. En total, el ejército estadounidense compró casi el 40 por ciento de todas las Constelaciones jamás fabricadas, utilizándolas durante casi tres décadas, con aviones que prestaron servicio hasta bien entrada la década de 1970.

Una nueva era llama a la acción

El último Constellation comercial fue producido en 1959. Para entonces, los aviones habían volado para la mayoría de las principales aerolíneas del mundo y habían sido utilizados por militares de todo el mundo. Sin embargo, el versátil fuselaje seguiría adaptándose a una variedad de funciones imprevistas, desde operaciones fletadas y cargueros hasta pulverizadores de cultivos agrícolas. Con el paso de los años, su estatura como uno de los aviones más elegantes de los primeros vuelos comerciales no haría más que intensificarse, como lo demuestra el número de Connies que se encuentran en los museos de aviación de todo el país.

Fuentes y Lecturas Adicionales: 

Air Mobility Command Museum. “C-121 Constellation.” http://amcmuseum.org/exhibits_and_planes/c-121.php, accessed May 17, 2012.

Barlett, Donald L. and James B. Steele. Howard Hughes: His Life & Madness. New York: W.W. Norton & Company, 2004.

Boyne, Walter. Beyond the Horizons: The Lockheed Story. New York: St. Martin’s Griffin, 1999.

“Howard Hughes.” Chasing the Sun. PBS. http://www.pbs.org/kcet/chasingthesun/innovators/hhughes.html, accessed May 17, 2012.

Johnson, Clarence L. Kelly: More than My Share of It All. Washington, D.C.: Smithsonian Books, 1985.

“Today’s Mark of Distinction” (advertisement), Life. May 31, 1954.

Transport & Environment. “Report Shows Fifty-Year Failure of Aviation Industry to Improve Fuel Efficiency.” http://www.transportenvironment.org/press/report-shows-fifty-year-failure-aviation-industry-improve-fuel-efficiency, accessed May 17, 2012.

U.S. Centennial of Flight Commission. “The Hughes Companies.” http://www.centennialofflight.gov/essay/Aerospace/Hughes/Aero44.htm, accessed May 17, 2012.

Wilkinson, Stephan. “The Legendary Lockheed Constellation.” Aviation Historyhttp://www.historynet.com/the-legendary-lockheed-constellation.htm, accessed May 17, 2012.

Yenne, Bill. Classic American Airliners. St. Paul, MN: Zenith Press, 2005.

Fuente: Lockheed Martin

 

 


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