Aquella vez que Boeing quiso convertir el 747 Jumbo Jet en un portaaviones

 

Hubiera sido tan genial. ¿Por qué no funcionó?

  • Boeing estudió una vez cómo convertir un avión 747 de fuselaje ancho en un portaaviones.
  • El avión habría llevado hasta 10 «microcombatientes» al combate.
  • El concepto nunca fue construido, pero un sistema similar podría tener lugar usando aviones no tripulados.

En la década de 1970, Boeing trabajó en un proyecto que habría convertido los jumbo jets en portaaviones voladores. El proyecto de Portaaviones Aerotransportados consistía en convertir el Boeing 747, el avión de pasajeros más grande que volaba en ese momento, en una nave nodriza capaz de lanzar pequeños aviones de combate. Aunque nunca se construyó, el concepto vive en espíritu en el nuevo programa de drones «Gremlins» de DARPA.

Uno de los sueños más duraderos de la aviación de los últimos 100 años ha sido el portaaviones volador. Un portaaviones volador sería capaz de responder mucho más rápidamente a las crisis que los portaaviones marítimos, y esta velocidad también haría más difícil de destruir un portaaviones de techo plano flotante. La idea de un avión enorme o un dirigible llevando aviones más pequeños también es innegablemente genial.

En la década de 1970, según los informes de Simple Flying, Boeing encargó un estudio interno para examinar la viabilidad de convertir su mayor avión de pasajeros, el 747, en un portaaviones volador. El Portaaviones Aerotransportado (AAC) transportaría hasta 10 «microfighters» (pequeños aviones de combate tripulados) y los lanzaría y recuperaría en vuelo.

Dibujo del concepto de CAA.

El avión utilizaría un sistema de cinta transportadora interna para enviar dos cazas cada 80 segundos, lanzando toda el «ala aérea» en 15 minutos. Una vez completada la misión de los cazas, los 747 los llevaban de vuelta a bordo, donde los pilotos podían descansar e incluso dormir en sus propios cuartos mientras los aviones eran reabastecidos y rearmados.

El CAA era una forma de proyectar el poder aéreo rápidamente en una zona de crisis. Con sólo 10 CAA volando en un punto caliente, se obtendrían un total de 100 aviones de combate listos para el combate. Otra posibilidad era como escolta para las flotas de bombarderos: Un CAA podría acompañar un vuelo de B-52 Stratofortresses al combate, liberando a los microcombatientes para hacer frente a cualquier interceptor que intentara derribar los grandes y pesados bombarderos.

Durante la Segunda Guerra Mundial, los cazas de largo alcance como el P-51D Mustang acompañaron a los bombarderos pesados como el B-17 Flying Fortress en misiones sobre la Europa ocupada.

Pero por muy genial que fuera el concepto de avión volador, había grandes problemas. Por un lado, los viajes aéreos no eran tan seguros como lo son hoy en día, e invariablemente habría accidentes. Cada accidente que involucrara un 747 completamente cargado destruiría hasta 11 aviones y mataría a 11 grupos de pilotos. En segundo lugar, la cinta transportadora, el lanzamiento y el sistema de recuperación tendrían que ser inventados y adaptados al 747.

Otro problema era el concepto de «microfighter». No existía tal cosa como un pequeño avión de combate capaz de encajar en la panza de un 747, y el avión tendría que ser desarrollado. Los ingenieros se enfrentarían a serios problemas para construir un pequeño caza con tripulación: Con tan poco espacio a bordo, ¿enfatizarían la velocidad, el alcance, el radar o las armas?

Un microluchador que volara sobre la Unión Soviética se enfrentaría a un interceptor como el MiG-25 Foxbat, un avión que tenía un potente radar y podía volar a velocidades de hasta Mach 3. Cualquier avión que se enfrentara a un microcombatiente sería casi seguro que sería muy superior al microcombatiente. La Fuerza Aérea de los EE. UU. podría desarrollar el mejor microluchador posible por una cantidad insensata de dinero, sólo para tenerlo superado en el campo de batalla aéreo.

¿El mayor problema de la CAA? El portaaviones volador ya estaba obsoleto.

Como los bombarderos B-52 aprendieron en la guerra de Vietnam, los misiles tierra-aire de defensa aérea como la directriz SA-2 eran una mayor amenaza para los bombarderos que los aviones de combate, y la CAA no tenía respuesta para los misiles. Es probable que Boeing tampoco estuviera al tanto de la investigación y el desarrollo secretos del gobierno de EE. UU. en materia de tecnología de sigilo, que vería a los cazas y bombarderos de sigilo simplemente volando alrededor de las defensas enemigas en lugar de atacarlas de frente.

Los bombarderos de sigilo B-1B Lancer y B-2A Spirit, introducidos una década más tarde, fueron diseñados para volar sin ser detectados hacia la Unión Soviética, y por lo tanto no necesitaban una escolta de cazas.

A pesar de todos los problemas que mataron a la CAA, sin embargo, el sueño sigue vivo.

El proyecto X-61 Gremlins del Pentágono está desarrollando vehículos aéreos sin tripulación que pueden ser liberados de un Hércules C-130 volador. El dron de Gremlins podría ser equipado con sensores, interferencias o armas para cumplir una misión específica y luego ser recuperado por el avión de transporte o planear hasta un aterrizaje en un lugar predeterminado. El pequeño dron de turbina es más barato y mucho más fácil de desarrollar que un microluchador con tripulación.

¿Quién sabe? Con el 747 envejecido de las aerolíneas de todo el mundo, la Fuerza Aérea de los EE. UU. podría incluso comprar algunos de los aviones y convertirlos en portaaviones Gremlins. La CAA podría volar muy bien, sólo que sin pilotos de caza.

Fuente: Popular & Mechanics

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