30 años después: ¿Por qué Pan Am se declaró en quiebra?

 

El 8 de enero de 1991, Pan American World Airways se declaró en quiebra. Esto se produjo tras la pérdida de más de 2.000 millones de dólares después de continuos problemas financieros que siguieron aumentando. En definitiva, supuso el cierre de una de las marcas más emblemáticas de la historia de la aviación estadounidense.

Espíritu pionero

La aerolínea aportó una serie de «primicias» al sector de la aviación. Desde el Boeing 707 y el 747 hasta el servicio transatlántico regular y la Beatlemanía, Pan Am fue pionera en numerosas iniciativas de todo tipo.

Pan Am puso en servicio el 747-100 el 22 de enero de 1970, anunciando una nueva era en la aviación. Para muchos pasajeros, su primera experiencia en un avión fue en un vuelo de Pan Am 747. El jumbo trajo al mundo los viajes de larga distancia de fuselaje ancho e hizo que volar fuera más asequible. Con el tiempo, la emblemática aerolínea y el igualmente emblemático avión se convertirían en sinónimos.

La Reina de los Cielos trajo nuevas oportunidades a la aviación. Foto: Getty Images

Una década agridulce

Aunque la década de los 70 se recuerda como una época innovadora para Pan Am, también sería el comienzo del declive de la aerolínea. Pan Am sólo volaría con el 747 durante algo más de dos décadas, dejando de operar a principios de los años 90.

El presidente Jimmy Carter introdujo la Ley de Desregulación de las Aerolíneas en 1978. Esta ley otorgaba al Estado un menor control sobre varios aspectos críticos de la industria de la aviación. Antes de la desregulación, la Junta de Aeronáutica Civil (CAB) regulaba las rutas interestatales nacionales. La ley de desregulación dio más libertad a los operadores y un mayor control de sus servicios. En particular, las nuevas condiciones hicieron más factible que las nuevas empresas se abrieran paso.

Si bien la medida benefició a las compañías emergentes, como Southwest Airlines, las potencias existentes tuvieron dificultades para adaptarse a las nuevas condiciones. Aerolíneas como Pan Am empezaron a tener problemas para seguir el ritmo de los nuevos competidores.

La serie de crisis del petróleo de la década de 1970 también pasó factura al sector. La primera crisis surgió en octubre de 1973 después de que los miembros de la Organización de Países Árabes Exportadores de Petróleo (OAPEC) proclamaran un embargo de petróleo, lo que provocó que el precio del combustible para aviones se disparara. Pan Am pasó a depender esencialmente del combustible extranjero de alto precio.

El aumento del precio del combustible añadió unos 200 millones de dólares a la hoja de costes de la compañía en el año posterior al embargo. El New York Times añadió que los viajes internacionales también se vieron afectados por el aumento de las tarifas, necesario para compensar los crecientes costes de las operaciones.

Los efectos de la desregulación se siguen sintiendo hoy en día. Foto: Getty Images

Importe de las tasas

Los conflictos mundiales persistieron en la década de 1980 y los precios del combustible siguieron sacudiendo las operaciones, iniciando una espiral descendente para Pan Am. Las malas decisiones de gestión, como pagar en exceso por la adquisición de la National Airlines de Miami para las rutas nacionales (que apenas sirvió para alimentar los hubs existentes), no ayudaron a la situación.

En un intento de mitigar las pérdidas, Pan Am vendió varios activos valiosos durante la década de 1980. Por ejemplo, en 1986, la aerolínea vendió su División del Pacífico a United Airlines, cediendo a un rival clave considerables mercancías, como aviones, puertas, derechos de aterrizaje y contratos.

La catástrofe de Lockerbie de 1988 marcó el final de una década difícil para la operadora. El atentado contra el vuelo 103 de Pan Am, el 21 de diciembre de 1988, se saldó con la pérdida de 270 personas. La tragedia fue un desastre para las relaciones públicas y dio lugar a una demanda de 300 millones de dólares. También hubo una multa de la Administración Federal de Aviación (FAA) tras 19 fallos de seguridad.

Estos retos prepararon a Pan Am para un difícil comienzo de la década de 1990. A pesar de una reciente inyección de efectivo de 150 millones de dólares por parte de los prestamistas, la compañía estaba perdiendo cantidades relevantes de dinero, lo que la obligó a declararse en quiebra en enero de 1991. Según los expedientes judiciales, Pan Am compartía que sus activos combinados sumaban 2.100 millones de dólares. Sin embargo, su pasivo ascendía a 2.800 millones de dólares.

Pan Am ejemplificó la edad de oro de la aviación comercial a mediados del siglo XX, pero el legado de la aerolínea no fue suficiente para mantenerla. Foto: Getty Images

Esperanzas de un nuevo comienzo

El presidente de Pan Am, Thomas Plaskett, expresó que la presentación de la solicitud era el comienzo de un nuevo juego para su compañía y una oportunidad para romper con su problemático pasado. El ejecutivo dijo que la medida permitiría a la firma reorganizarse en una «industria muy competitiva y cada vez más concentrada.»

«La aerolínea, de 63 años, ha pasado gran parte de la última década al borde de la catástrofe financiera, dificultades que la obligaron a vender algunos de sus activos más valiosos, como el Hotel Intercontinental de Nueva York, donde se celebró la conferencia de prensa de hoy; la división del Pacífico de la aerolínea; su emblemático edificio de oficinas de Manhattan; y sus rutas en Londres», informó The Washington Post en enero de 1991.

«Su caída comenzó a finales de la década de 1970 y continuó en la década de 1980. La compañía fracasó en dos frentes: nunca consiguió defenderse de la creciente competencia en sus vuelos internacionales de poderosas compañías como American, United y Delta, así como de algunas aerolíneas europeas. Al mismo tiempo, no consiguió desarrollar un sólido sistema de rutas nacionales que le permitiera alimentar sus vuelos internacionales.»

Enfrentarse a su destino

Delta Air Lines adquirió las rutas transatlánticas y el servicio de transporte de Pan Am antes del eventual colapso de la compañía, defendiéndose de TWA, United Airlines y American Airlines. El operador con sede en Atlanta señala que Pan Am perdía hasta 3 millones de dólares diarios durante las últimas semanas de 1991.

Hubo varios intentos de reactivación. Sin embargo, la aerolínea cerró definitivamente el 4 de diciembre de 1991. Aproximadamente 7.500 empleados perdieron sus puestos de trabajo como resultado del cierre.

El viaje de seis décadas de la aerolínea llegó a su fin. Foto: Getty Images

Pan Am no fue la única compañía importante que se declaró en quiebra debido a las difíciles condiciones de la época. Continental Airlines se declaró en quiebra apenas un mes antes que su competidora. Braniff, Eastern y Presidential también se acogieron al Capítulo 11 durante el periodo anterior a la declaración de Pan Am. Capitol Air y Pacific South West fueron otras dos víctimas del difícil entorno.

Han pasado tres décadas desde el año en que cesaron las operaciones de Pan Am. Sin embargo, el legado de la aerolínea sigue vivo. Será difícil que surja otro icono cultural que tenga el mismo impacto que tuvo esta leyenda.

Hoy en día, la industria de la aviación está atravesando otra importante transformación, en cierto modo similar a la que experimentó Pan Am en los años 70 y 80. La aerolínea tardó muchos años en cerrar después de que el campo de juego se desplazara bajo sus pies.

La caída de una institución como Pan Am pone de manifiesto que ninguna aerolínea es intocable. Estableciendo un paralelismo con las dificultades a las que se enfrentan ahora muchas aerolíneas, está claro que podrían pasar décadas antes de que veamos el verdadero impacto de la actual crisis sanitaria mundial.

Fuente: Simple Flying

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